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병아리 키워 재계 27위 달성한 자수성가의 주인공은 누구?

권율 기자 조회수  

하림 창업주 김홍국 회장
병아리 10마리가 전설의 시작
HMM 인수 실패로 휘청

출처 : 뉴스 1

김홍국 하림그룹 회장이 글로벌 기업으로 도약하기 위해 추진했던 HMM 인수에 실패했다.

인수 절차가 마무리되면 하림은 재계 13위의 그룹으로 도약하려 했으나 인수자금의 확보, HMM 육·해상 노동조합의 반발, HMM의 유보금 운방향 등의 이유로 미끄러졌다.

하림의 인수 실패 소식을 두고 김홍국 회장의 창업 신화에 네티즌들이 관심을 두고 있다.

병아리 장사로 시작해 하림이라는 대기업을 일군 김홍국 회장의 일화는 직원들 사이에서 유명하기까지 하다.

김홍국 회장은 11살 때 외할머니로부터 병아리 10마리를 선물 받았다고 전해졌다. 병아리를 키워 닭 장수에게 팔고, 그 돈으로 다시 병아리를 사서 키워 파는 것을 반복했다.

출처 : 뉴스 1

10마리 밖에 없던 병아리는 100마리에 육박했다. 이 과정을 청소년 시절 계속해서 반복하다 고등학교를 졸업한 후 전북 익산에 닭과 돼지 등 가축 농장을 운영했다.

우스갯소리로 김회장의 결재를 받기 위해 고등학교 앞에서 직원들이 김회장의 하교를 줄지어 기다렸다는 말도 있었다.

당시 농장에는 5000마리가 넘는 씨닭과 700마리 돼지가 있었다고 전해지며 20대 초반 김 회장은 익산에서 가장 큰 양계업자로 이름을 알리기 시작했다고 한다. 그 당시 공무원 월급이 20만 원 이었던 것에 비해 김 회장은 월 평균 300만 원의 수입을 벌어들였다고 한다.

1978년에 김회장은 고향인 전라북도 익산시 황등면에 종계 사육장 황등 농장을 설립했는데 이것이 재계 27위로 성장한 하림의 모체로 알려졌다.

이후 1986년에 하림 식품을 설립하고 축구장 8개 크기의 현대식 육가공 공장을 지었다.

김회장의 사업이 늘 승승장구하기만 했던 것은 아니다. 자수성가의 아이콘답게 김회장에게는 여러 번의 시련이 찾아왔다.

출처 : 뉴스 1

김회장이 황등 농장을 설립하고 얼마 지나지 않아 ‘조류 인플루엔자’과 비슷한 바이러스가 유행하며 닭 값이 폭락해 위기를 맞았다. 이에 김회장은 1차 산업의 한계를 깨닫고 상품의 질과 이윤 창출을 구조적으로 보장하는 방법을 찾았다.

이후 IMF가 하림 식품을 덮쳐 부도 위기까지 몰리기도 했다. 그는 국제부흥개발은행 산하 국제금융공사에 투자 유치를 신청했고 결국 국내 기업 최초로 투자를 유치하며 위기를 극복해냈다.

더 이상의 시련 없이 탄탄대로일 것으로 예상했던 하림은 2003년 공장이 화재로 전소 되면서 또 한 번의 위기를 맞이하게 된다. 이 시기에 조류 인플루엔자가 유행하면서 김 회장은 “정말 끝난 것 같다”라며 눈물이 났다고 일화를 전하기도 했다.

주변인의 말에 따르면, 김회장이 위기에서 벗어나기 위해 직접 발로 뛰며 하림그룹을 일으키기 위해 노력했다고 전해졌다.

출처 : 뉴스 1

2015년 하림은 한국판 ‘카길(세계 곡물 메이저 1위 기업)’을 꿈꾸며 팬오션을 인수했다.

당시 업계에서는 양계업 회사가 대형 해운사를 운영하지 못할 것을 우려하는 시선이 지배적이었다. 하지만 김 회장은 과감한 결단력으로 하림그룹의 가치를 끌어올리고 종합해운업체로서의 성공적인 도약을 알렸다.

여러 위기를 맞이하게 된 김회장은 성공적으로 재계 27위에 올랐다. 병아리 10마리로 시작된 자수성가의 아이콘으로 불리며 김회장의 일화가 전설처럼 전해져 내려왔다.

우려의 목소리가 HMM 인수 계획을 시작한 이후로 끊이지 않았지만 김 회장은 언론 인터뷰를 통해 “우리가 앞서 팬오션을 인수할 때도 사람들은 승자의 저주라고 했으나 1년 뒤에는 ‘신의 한 수’라고 했다”라며 “인수자금은 이미 확보했다. 하림 지주가 팬오션의 2조∼3조 원 증자에 참여할 것이다. 여유 있게 받아 두고 일부를 인수 금융으로 쓸 계획”이라고 자신감을 보였었다.

무산 이후 하림 측은 인수 불발에 대한 아쉬움을 보이면서도 해운 산업 발전을 위해 노력하겠다는 태도를 보였다.

또 한 번 HMM 인수 계획으로 전설에 한 획을 더 추가하려 했으나 무산이 되면서 김회장이 ‘이 위기를 어떻게 벗어날 것인가’ 에 대한 귀추가 주목된다.

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권율 기자
gwonyyyy@pikle.io

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